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Agricultural Heritage

Agricultural heritage of le salon de l'agriculture et de la montagne

Article tiré de L’Indépendant Savoyard du 17 septembre 1848.

Foire de Septembre à Bourg Saint Maurice, une institution

Cette foire, une des plus importante de ce beau chef-lieu de canton, a été favorisée par un temps splendide et réellement agréable si la sécheresse qu’il provoque ne devenait pas très préjudiciable à toutes les branches de l’agriculture. Aussi, bien que la quantité d’animaux de l’espèce bovine qui en constituent presque tout l’élément, n’ait pas dépassé la moyenne habituelle des dix années antérieures, leurs ventes, par suite du petit nombre d’acheteurs étrangers, ont été généralement difficiles, surtout pour les mâles hongrés et les femelles de qualité inférieure : les prix ont dû subir une baisse qui a atteint presque 30%.

Des sociétés d’élevage de l’Ardèche, des Hautes-Alpes et de l’Isère sont bien venues s’y pourvoir des reproducteurs de premier choix et les ont encore payés à des prix bien satisfaisants pour les vendeurs. Ainsi les taureaux de 18 à 22 mois ont été vendus de 280 à 360 Fr ; les taurillons de 8 à 10 mois, de 200 à 300 Fr ; les jeunes vaches et les génisses pleines et à prochain vélage, de 300 à 400 Fr ; les génissons de 150 à 220 Fr ; enfin nos grasses laitières déjà un peu âgées, vendues aux laitiers du Midi, ont atteint les prix moyens de 280 à 360 Fr. Nous avons aussi appris que quelques jeunes vaches, de qualité supérieures, ont trouvé acquéreurs à 500 Fr. et au-dessus, mais ce sont des exceptions maximum.

Pour les autres catégories des bovidés exposés en vente nous avons le regret de déclarer qu’un grand nombre n’a pas même donné lieu à quelque marchandage ; les acheteurs habituels manquaient et les peu nombreux qui s’étaient rendus à la foire prétendaient ne pouvoir acheter par suite de la sécheresse qui anéantissait toutes leurs dernières récoltes fourragères et autres.

De là, malgré tous les signes d’une vigoureuse santé, d’un embonpoint florissant et, conséquemment, d’un brillant aspect extérieur, beaucoup de ces animaux n’ont pas changé de propriétaires. Les jeunes bœufs et quelques vaches sont partis le soir pour la foire de Moûtiers, les autres ont dû rentrer dans les pâturages.

En dehors du pré de foire, sur sa principale avenue, étaient aussi exposés en vente un petit nombre de porcs amenés par leurs marchands habituels des arrondissements et départements voisins. Nos faibles récoltes des denrées destinées à l’engraissement de ces animaux ont occasionné une restriction dans leurs ventes et une baisse dans leurs prix.

Enfin, dans quelques coins retirés et isolés, nous avons constaté quelques petits troupeaux de moutons tondus mais très gras et qui, comme partout ont été activement enlevés par nos bouchers, aux mêmes prix surélevés établis précédemment pour leurs congénères.

Before the attraction of White Gold, Bourg Saint Maurice lived exclusively off its land. For over 100 years, the Pré de Foire (show ground) on the heights of Bourg Saint Maurice, donned its autumn colours and played host to calves, bullocks, cows, sheep, pigs etc. This traditional fair was the essential gathering for all the region’s livestock farmers who came to buy livestock that had benefitted from the high-level pastures during the summer.

The Mountain Agricultural Show, founded in 2013, attempts to recreate the spirit of this fair in the centre of the old Borough, in a spirit of sharing, knowledge and savoir-faire.

Don’t wait to find out about the atmosphere and tenor of the Pré au Foire, a true Bourg St Maurice institution, through this extract from the book Bourg Saint-Maurice et ses environs / Berceau de la civilisation tarine (Bourg Saint-Maurice and surrounding area / Cradle of Tarentaise civilisation, published by La Fontaine de Silvé by Brigitte Alzieu and Eveline Alzieu-Martin.

In the past, the Canton de Bourg Saint Maurice was essentially a cattle-breeding region.

Large livestock fairs were held throughout the Tarentaise in Aime, Moûtiers and Bourg. In spring, they enabled herds to be built up before being taken up to the high-altitude pastures. In autumn after being brought down off the mountains, the beasts were sold before the winter.

The Bourg autumn fair was one of the most important in the region, as well as being one of the oldest. It was authorised at the request of the commoners in 1473, by Yolande de France, wife of Amédée IX and sister of Louis XI, at the time Regent of the Duchy of Savoie. Its exact date changed over time. Originally fixed on 10 to 12 September, it then changed twice: 4 to 5 September (or a few days later) «returning» to 27 and 28 of the same month (known as the «fair of Saint Michel »).

All the livestock farmers in the canton, and even from the surrounding villages, would come to sell their animals. The day before, the herds would come down from the high-altitude pastures and were herded into the orchards neighbouring the town. That was when a large number of « unofficial » transactions took place. The following day, the livestock was allowed into the fairground, from the rue de la Chaudanne to the pré Saint-Jean.

At the beginning of the century, the fair attracted 1500 to 2000 head of livestock. The town would be buzzing with excitement for the occasion and the hotels were full for three of four days. Stallholders and street vendors took over the streets as the farmers who came down to sell their animals used the proceeds to buy what they needed for the next few months: clothes, tools and manufactured goods. They also took the opportunity to go and see the notary or the doctor. A tourist guide dating from just after the war described the atmosphere of these special days, « The town has to be seen on 8 September. Most of all it has to be heard. There is nothing but cheerful peels of bells, and the bells sounded by the « queens » of the herds. Everywhere, people are crumpling blue notes, chasing escaped animals and yelling and shouting ».

While pigs, sheep and mules were sold, the undisputed star of the show was the Tarine cow. This breed, peculiar to the Tarentaise, was revealed to the general public at the Montbrison regional show in 1857…before Savoie became French. Local breeders set up a herd-book in 1889 and through selective breeding obtained today’s Tarine with all its characteristics. These magnificent animals with « Alpine feet » have remarkable qualities of endurance and calm, much sought after for export. It is worthy of note that there are few provincial areas today where the animals are so well cared for, groomed, combed and washed regularly…

Up until the 1950’s, buyers came from all over Savoie and the Dauphiné, as well as Burgundy, Italy and North Africa. Dealers would charter whole trains for the animals they had bought. As for the slightly older dairy cows, they were sent for a rest period before going back into production the dairymen in the cities.

Today, the fair has lost its importance as much for cattle sales as from the point of view of local trade. Part of the fairground has, moreover, disappeared in the face of rampant urbanisation! There are fewer livestock farms and livestock sales take place at any time of year. In mid-April, the agricultural show rewards « the flower of Tarentaise breeding », but farmers no longer proudly attach the plaques they win to their houses as they did in the past…

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